« Berbères juifs, L’émergence du monothéisme en Afrique du Nord » par Julien Cohen-Lacassagne

Voici un livre qui bouleverse complètement les idées reçues sur l’origine des juifs d’Afrique du Nord. Julien Cohen Lacassagne traite d’une problématique inédite attendu que les travaux menés jusqu’à lors sur cette composante essentielle de la population du Maghreb se concentrent pour la plupart sur la période post coloniale. Le choix du titre en dit long sur la portée de cet essai charpenté qui d’emblée emporte le lecteur dans les dédales lointains d’une identité enfouie ou la politique est omniprésente. 

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"Berbères juifs, L’émergence du monothéisme en Afrique du Nord" par Julien Cohen-Lacassagne

Le récit classique considère qu’après la destruction du deuxième temple de Jérusalem par les troupes de Titus en l’an 70 de notre ère, les juifs de Judée furent contraints à l’exil et se dispersèrent dans le monde entier, où ils fondèrent des communautés européennes, orientales, africaines, asiatiques et maghrébines. Dans cette conception, les juifs d’Afrique du Nord descendent, comme tous les autres, de la population initiale de Judée. 

Il apparaît pourtant aujourd’hui que si le temple a bien été détruit, l’exil consécutif n’a jamais eu lieu. Comment un exode aussi massif aurait-il pu matériellement se produire ? « Dans quels camions ? » demande Shlomo Sand dans son grand livre, Comment le peuple juif fut inventé (Fayard, 2008). 

Les communautés juives étaient nombreuses dans tout l’Orient bien avant la destruction du temple : d’après Philon d’Alexandrie, les juifs étaient plus nombreux en Egypte, en Libye, en Asie mineure et surtout à Babylone qu’autour de Jérusalem. Ils n’employaient l’hébreu que pour la liturgie et le reste du temps, ils utilisaient la langue du pays où ils vivaient (souvent le grec). 

D’où proviennent donc les juifs d’Afrique du Nord?

A cette question, Julien Cohen-Lacassagne répond que ce sont des Berbères judaïsés. A la différence du judaïsme moderne, le judaïsme antique était fortement prosélyte. Le monothéisme juif, né à Babylone, s’est propagé dans le bassin méditerranéen, sous l’œil bienveillant (tout au moins au début) de l’empire romain. 

Les Phéniciens, grands navigateurs – ce que leurs voisins judéens n’étaient pas – ont beaucoup contribué à l’extension du monothéisme juif, dont ils étaient proches par  la langue et les idées. C’est depuis le noyau punique carthaginois que s’est élaboré un matériel idéologique judaïsant qui s’est ensuite diffusé dans le nord de l’Afrique. 

L’appellation « Séfarade » est un abus de langage 

On appelle souvent « Séfarades » les juifs d’Afrique du Nord. Cohen-Lacassagne montre que c’est un abus de langage : Séfarade signifie Espagnol (ou plus largement Ibère). Or s’il est vrai qu’une partie des juifs d’Espagne se sont réfugiés au Maghreb lors de la Reconquista par les Rois très catholiques, ils ne représentent qu’une faible partie de la population juive maghrébine de l’époque – constituée essentiellement de Berbères judaïsés. 

Pour Julien Cohen-Lacassagne : « Au Maghreb comme ailleurs, être juif ne coïncide ni avec une réalité ethnique, ni avec une réalité linguistique, ni avec une réalité nationale – pas plus qu’être musulman. » En Méditerranée et au Moyen-Orient s’est constituée avec l’arrivée de l’islam une authentique civilisation judéo-musulmane, bien plus réelle que l’hypothétique civilisation judéo-chrétienne. 

Après le triomphe du christianisme, devenu religion officielle, le judaïsme se trouva confiné dans les arrière-pays ruraux berbères, au cœur d’un réseau nord-africain de solidarité, ce qui lui a sans doute permis de survivre jusqu’à l’époque actuelle. 

Julien Cohen-Lacassagne
Julien Cohen-Lacassagne

Julien Cohen-Lacassagne est professeur d’histoire-géographie au lycée international Alexandre Dumas, à Alger. Il collabore à la revue Orient XXI. Berbères juifs est son premier livre.

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